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De Liverpool a Londres, la inflación significa billeteras más ajustadas y hogares más fríos

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LIVERPOOL, Inglaterra — Durante las últimas semanas, Vincent Snowball no ha necesitado usar el banco de alimentos semanal que funciona en una iglesia cerca del centro de la ciudad de Liverpool. Pero todavía está allí todos los martes, colocando muestras de tela para anunciar sus servicios de tapicería y para socializar con las personas con las que creció.

Como muchas personas en Gran Bretaña, Snowball, de 61 años, se vio obligado a reducir sus ya modestos gastos para estabilizar sus finanzas. Los precios están subiendo a su ritmo más rápido en tres décadas.

“Voy a Tesco y me da un susto”, dijo, refiriéndose a la omnipresente cadena de supermercados de Gran Bretaña. Los precios allí son «preocupantes», dijo. En cambio, compra en Aldi, la cadena de rápido crecimiento que afirma ser el supermercado más barato de Gran Bretaña.

Los precios están aumentando considerablemente en los Estados Unidos y en toda Europa, impulsados ​​por el aumento de los costos de la energía y los problemas de la cadena de suministro provocados por la flexibilización de las reglas de la pandemia. Pero en Gran Bretaña, existe el temor de que el fuerte aumento de las facturas de calefacción y electricidad, combinado con la inflación de los alimentos, empuje a millones más a la pobreza.

El Banco de Inglaterra subió el jueves las tasas de interés por segunda vez en dos meses, antes que la Reserva Federal o el Banco Central Europeo. Pero los formuladores de políticas reconocen que es poco lo que pueden hacer sobre los factores globales que impulsan la inflación.

En todo el país, la gente está bajando o apagando la calefacción, cambiándose a supermercados más baratos, haciendo menos viajes en automóvil, recortando las comidas para llevar y en restaurantes, y abandonando los planes de vacaciones.

El jueves trajo noticias más dolorosas cuando el precio tope del gobierno en las facturas de energía se elevó en un 54 por ciento, o alrededor de 700 libras (953 dólares) al año, lo que refleja los altos precios mundiales del gas natural. El aumento afectará a 22 millones de hogares a partir de abril. Ese mismo mes, también entrará en vigor un gran aumento en el Seguro Nacional, un impuesto sobre la nómina que financia el Servicio Nacional de Salud, entre otras cosas, lo que reducirá aún más el salario neto.

Aunque se espera que la inflación alcance su punto máximo en abril, al 7,25 por ciento, los economistas del Banco de Inglaterra dicen que las finanzas de los hogares seguirán erosionándose: durante los próximos dos años, los ingresos de los hogares después de la inflación y los impuestos serán menores que el año anterior, dijo el banco. Este será el tercer tramo de tiempo en aproximadamente una década que los salarios reales se han reducido en Gran Bretaña.

Este período es «algo sin precedentes porque se produce a raíz de un impacto muy grande de Covid» y Brexit, dijo Arnab Bhattacharjee, profesor de economía en la Universidad Heriot-Watt en Edimburgo e investigador del Instituto Nacional de Investigación Económica y Social de Gran Bretaña.

La factura del gas del Sr. Snowball ha aumentado, luego de un aumento en los precios del gas natural en Europa a fines del año pasado, por lo que la usa principalmente para agua caliente. A pesar de vivir en el noroeste de Inglaterra, rara vez enciende la calefacción. “Soy muy consciente de lo que uso”, dijo.

Pero hay límites a cuánto puede soportar el Sr. Snowball. Recibe alrededor de £ 300 ($ 403) en apoyo estatal para su alquiler mensual de £ 550 y otras £ 213 al mes en créditos fiscales de trabajo, apoyo financiero para personas con bajos ingresos. No hay lujos que cortar.

“Hay millones de personas así”, dijo Snowball.

Aunque la economía británica se ha sacudido poco a poco gran parte del letargo de la fuerte recesión provocada por el coronavirus, millones no disfrutan de la recuperación. Desde el comienzo de la pandemia, la cantidad de personas que reciben Crédito Universal, el principal beneficio de ingresos del gobierno, se duplicó a seis millones. Desde el pico hace casi 11 meses, ha caído solo a 5,8 millones. La cantidad de personas que utilizan los bancos de alimentos también aumentó, según Trussell Trust, una organización sin fines de lucro que proporciona paquetes de alimentos de emergencia y grupos independientes.

El otoño pasado se advirtió una crisis del costo de vida, pero «lo que fue una sorpresa esta vez fue el grado de inflación de los precios de los alimentos», dijo Bhattacharjee. “Esto no ha sucedido en la última década”. Solo en diciembre, los precios de alimentos y bebidas no alcohólicas aumentaron un 1,3 por ciento, el ritmo mensual más rápido desde 2011.

Para más y más personas, es imposible ignorarlo. El principal viaje de compras de alimentos de Katie Jones, que realiza dos veces al mes, solía costar hasta £ 80; ahora es más probable que sean £100. La Sra. Jones, de 33 años, trabaja a tiempo completo en el centro de la ciudad de Liverpool en una sucursal de una cadena nacional de cafeterías. Vive al otro lado del río Mersey con su pareja y sus tres hijos donde, en diciembre, las facturas de energía aumentaron de £95 al mes a £140.

“Ya no tenemos comida para llevar en la casa”, dijo. “En parte fue por razones de salud, pero también me di cuenta de cuánto cuesta”. Y hay menos citas nocturnas con su pareja porque no puede quitarse de la cabeza el costo de las mismas.

La inflación de los alimentos está perjudicando a quienes intentan ayudar. Los gerentes del Earlsfield Foodbank en el suroeste de Londres decidieron recientemente eliminar artículos de su oferta, incluidos jugos, refrigerios, queso y mantequilla de maní, porque ahora son demasiado caros. Y proporcionarán menos artículos de tocador y artículos para el hogar, como detergente para la ropa.

Cada semana, el banco de alimentos compra una amplia variedad de verduras y frutas frescas, y otros alimentos, para complementar sus donaciones. En las últimas semanas, el costo de los suministros ha aumentado de manera preocupante.

“Ese número está aumentando y no es realmente sostenible durante todo el año”, dijo Charlotte White, la gerente.

A medida que aumenta el costo de las compras, también lo hace la lista de personas que buscan ayuda. La semana pasada, ocho personas más se registraron en Earlsfield Foodbank y 71 personas recibieron paquetes de alimentos. En marzo de 2020, tenían un promedio de 25 invitados por semana, con menos familias y trabajadores.

“Las familias ya están en el punto de quiebre, si no más allá”, dijo Ruth Patrick de la Universidad de York y académica principal de Covid Realities, un proyecto nacional en el que unos 150 padres y cuidadores de bajos ingresos han documentado sus experiencias a través de la pandemia “Recibimos un mensaje realmente dominante sobre el miedo y la ansiedad y la preocupación sobre cómo se las arreglará la gente”.

A través del proyecto, Joanne Barker-Marsh, de 49 años, ha encontrado apoyo emocional y, en ocasiones, financiero. Vive en una casa de dos habitaciones en las afueras de Manchester con su hijo Harry, de 12 años, y le preocupa que, con sus techos altos y pisos sin alfombra, haga demasiado frío.

“Probablemente me sentí bastante cómoda el año pasado”, dijo. “Ahora no hay amortiguador, no hay nada. Aproximadamente en octubre del año pasado fue la primera vez que pensé: ‘Oh, Dios mío, en realidad esto no se ve tan bien, no hay ningún lugar al que pueda ir’”.

Ese mes, terminó el aumento de £ 20 a la semana del gobierno para los beneficiarios de Universal Credit, un beneficio de la era de la pandemia que había estado recibiendo desde que perdió su trabajo de limpieza a tiempo parcial en 2020. Recientemente, sus facturas de British Gas aumentaron aproximadamente £ 20 al mes, a £ 90. Ella ya se había aprovechado de una moratoria en el pago de su hipoteca, dijo.

A pesar de haber tenido problemas financieros durante años, la Sra. Barker-Marsh dijo que ahora tiene que considerar cambios aún más drásticos. Es decir, vender su casa. “Simplemente no tengo otra opción”, dijo. Ella está buscando mudarse a algo aún más pequeño y más fácil de calentar. “El único activo que tengo en el mundo es esta casa”.

Si bien los costos de los alimentos están aumentando y los precios de la gasolina recientemente alcanzaron un nivel récord, las facturas de energía son la mayor preocupación para muchas personas.

Y el problema empeorará en abril cuando suba el tope de precios, aunque el gobierno está tratando de suavizar el golpe. El Tesoro ha dicho que otorgaría a los hogares hasta £350 de descuento en sus facturas este año en forma de préstamos y devoluciones de impuestos, lo que representa aproximadamente la mitad del aumento en el precio máximo.

Hace unas semanas, Thomas Tonchev-Williams, un estudiante de posgrado de 33 años, recibió una sorpresa desagradable. Cada mes paga una tarifa fija de 33,80 libras esterlinas por el gas, un promedio estimado para calentar su apartamento de una habitación en el centro de Londres en el transcurso de un año. Es parte de una casa antigua con techos altos, sin aislamiento y solo la mitad de las habitaciones tienen ventanas de doble acristalamiento. Las primeras dos facturas decían que estaba usando alrededor de £ 16 menos de gasolina de lo que estaba pagando. La siguiente factura decía que había superado las 130 libras esterlinas. Ese cargo más alto y los futuros aumentarán su tarifa mensual o lo dejarán endeudado con su proveedor.

“Aunque he estado pasando menos tiempo en casa que en el apogeo de Covid, mis facturas de energía nunca han sido tan altas”, dijo el Sr. Tonchev-Williams.

Ahora, restringe estrictamente el calor a una hora de la mañana y cuatro de la tarde. En lugar de encenderlo más tarde en la noche, puso un segundo edredón en la cama.

Algunas personas no saben cómo reducir aún más. En la iglesia de Liverpool, Christine Owens, de 61 años, ya cambió de proveedor de energía para acceder a un programa de descuento financiado por el gobierno. Pero luego, hace un par de semanas, el nuevo proveedor, EDF, comenzó a enviarle cartas diciendo que su pago de tarifa plana dos veces al mes de £ 35 no cubría lo suficiente de su uso de combustible: debe £ 1,000.

“Es una lucha tratar de pagar más”, dijo la Sra. Owens sobre sus pagos.

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